Cooler Master interview: koerswijziging en MasterCase

10 reacties
Inhoudsopgave
  1. 1. Inleiding
  2. 2. Terug naar het begin
  3. 3. MasterCase
  4. 4. Meer modulair
  5. 5. Toekomst
  6. 6. MasterCase in de praktijk
  7. 7. Reacties

Inleiding

2015 is een belangrijk jaar voor Cooler Master. Dit jaar gooit het al 23 jaar oude bedrijf het roer radicaal om, met nieuwe concepten, nieuwe branding, een nieuwe slogan en bovenal nieuwe producten. Wij woonden de presentatie hiervan bij op Computex en gingen in gesprek met Joost Gommans, Marketing Manager EU bij Cooler Master in Eindhoven. 


Joost, ter achtergrond voor de anderhalve lezer van Hardware.Info die niet bekend is met Cooler Master, kan je me iets vertellen over Cooler Master – waar komen jullie vandaan en hoe lang is het bedrijf al actief in Nederland?

Cooler Master bestaat sinds 1992 en is vrijwel sinds de oprichting actief in Nederland. Het bedrijf is van oorsprong Taiwanees en heeft lange tijd een leidende rol in de markt voor behuizingen, koelers en voedingen gehad.

Heeft het nu die rol niet meer dan?

Cooler Master is nog altijd een merk met een zeer grote naamsbekendheid en een zeer groot marktaandeel, maar de laatste paar jaar hebben we onze rol van voortrekker minder goed vervuld. De nadruk is meer komen te liggen op het instap- en middensegment.

Dat kunnen we vanuit ons perspectief inderdaad beamen – de CM 690 III was een mooie upgrade van het vorige model, maar alweer de nodige jaren geleden en feitelijk een doorontwikkeling van een al jaren op de markt zijnde behuizing. De Cosmos SE was de laatste min of meer high-end kast en de HAF-reeks loopt ook al lange tijd onveranderd door. Kortom, het was een beetje stil rond Cooler Master de laatste tijd.

Dat klopt, maar achter de schermen is er wel van alles gebeurd. Wij hebben ons ook gerealiseerd dat het tijd was voor verandering, maar zijn niet over een nacht ijs gegaan. We hebben eerst een uitgebreid onderzoek gedaan onder klanten, verkopers, distributeurs, maar ook media en eindgebruikers uit onze community. Vervolgens zijn we daarmee aan de slag gegaan.

Dat herinner ik me nog, dat was al een tijdje geleden. Jullie zijn dus niet gaan stilzitten daarna – wat is de uitkomst van dat onderzoek geweest?

De uitkomst is dat we terug naar het begin zijn gegaan: Cooler Master als innovator in de markt, met tot de verbeelding sprekende producten en concepten. Denk maar terug aan de ACTS, de Stacker, de originele Cosmos.


De Cooler Master ATC-100 die we in 2001 reviewden

Terug naar het begin

Zeg maar de modellen waarmee Cooler Master in Nederland in elk geval heel veel succes heeft gehad, zowel qua marktaandeel als qua imago: zelfs als je die Cosmos niet kon betalen, dan had je wel een voordeliger model van hetzelfde merk.

Inderdaad, maar uiteraard wilden we niet een herhaling van zetten doen, we wilden vooruit. Daarom zijn we in gesprek gegaan met een groot aantal invloedrijke casemodders. Daar hebben we iets bijzonders voor gemaakt, een eerste idee om mee aan de slag te gaan.

Op Computex in Taiwan hebben we dat voor het eerst te zien gekregen. Ik moet zeggen dat het voor Cooler Master zowel een radicaal als een herkenbaar product was, maar wel heel extreem: een ‘leeg’ frame, dat als het ware moest worden ingevuld.

Ja, dat was als het ware onze blauwdruk voor de toekomst van de PC-behuizing. We hebben een groot aantal modders, waaronder Peter ‘L3p’ Brands en Richard ‘Kier’ Keirsgieter uit Nederland, gevraagd om een week lang te komen meedenken om dit uit te werken tot een echt concept voor de toekomst van behuizingtechnologie.

En daaruit kwam een tweede versie naar voren…

De MasterConcept is als het ware een concept car: de basis voor onze toekomstige behuizingen, met de MasterCase als eerste vertegenwoordiger in de markt. Een volledig modulaire behuizing, die je geheel naar eigen wens en behoeven kunt aanpassen.

De MasterConcept is dus niet te koop?

Nee, dat is voor ons puur de leidraad voor ontwikkeling – we begrijpen de enthousiaste reacties, maar de MasterConcept is een studiemodel, geen verkoopproduct. De MasterCase daarentegen is dat wel, en daarin zijn de ideeën van de MasterConcept verwerkt.

Vertel eens wat meer over die ideeën, hoe zijn jullie hier zo op gekomen?

Zoals ik al zei, wilde Cooler Master terug naar haar roots, naar behuizingen die echt innovatief zijn en aansluiten op de wensen van de community. Als je kijkt naar wat men nu wil, is dat de mogelijkheid om unieke producten te kopen, die precies op je eigen wensen zijn afgestemd…

Dat is nogal een uitdaging met behuizingen die gestandaardiseerd van de band afrollen!

Inderdaad, maar wij hebben daar dus een oplossing voor gevonden. De MasterCase heeft een vast frame, maar verder is vrijwel alles aan te passen. Het is een geheel modulaire behuizing. Je kan er alle kanten mee op, van stil en strak design tot een high-airflow, high performance kast voor intensief gebruik.

MasterCase

Hoe werkt dat in de praktijk?

Van de MasterCase zijn er drie basisuitvoeringen: de MasterCase 5, de MasterCase Pro 5 en de MasterCase Maker 5. Elke kan worden veranderd in de andere, maar dit zijn de drie uitvoeringen die in de winkel komen te liggen. Als je na aanschaf een andere kant op wilt met je behuizing, kan je bij ons de vereiste onderdelen bestellen.

Waar moet je dan zoal aan denken?

Je kan het zo gek niet maken, of we hebben er een oplossing voor: transparante zijpanelen in plaats van dichte, een andere  bovenkant met ruimte voor een radiator en extra koeling, gesloten of juist open voorpanelen, meer hardeschijfkooien, bevestiging voor custom waterkoeling, fans, zelfs andere frontaansluitingen zijn mogelijk.

Ik zag op Computex inderdaad zelfs modulaire frontaansluitingen met een geheugenkaartlezer, wat ik natuurlijk top vind: wie dat regelmatig nodig heeft, hoeft dan tenminste niet zo’n lelijke USB-lezer aan de bovenkant van z’n kast te hangen…

Precies, je kan het net zo inrichten als je zelf wilt. En wij hebben niet alleen voor de ontwikkeling van deze behuizing naar onze eindgebruikers en community geluisterd, dat is een open dialoog waar we geen afstand van willen nemen. We blijven ideeën opdoen en die realiseren voor onze eindgebruikers.

Waar moet ik dan aan denken?

Bijvoorbeeld aan een soort ‘maker markt’, waar iemand een concept kan voorstellen, en als daar voldoende belangstelling voor is, dan nemen we het in productie. Een bepaald type zijpaneel, een andere bovenkant, wij willen luisteren naar onze gebruikers en samen met hen blijven bouwen aan de behuizing van de toekomst.

Jullie bouwen dus voort op het feit dat Cooler Master een merk is dat duidelijk leeft bij de community van hardwareliefhebbers. Het is mooi om te zien dat er daadwerkelijk producten worden ontwikkeld met de feedback van de eindgebruikers. Het viel me op dat de modulariteit niet beperkt is gebleven tot de MasterCase. Dit gaat verder dan een behuizing, klopt dat?

Ja, dat klopt zeker. De MasterCase is nog maar het begin. Wij zijn ervan overtuigd dat de ‘maker’ geest de komende jaren alleen maar zal toenemen en willen onze producten afstemmen op die drang om producten je ‘eigen’ te maken.

Vandaar jullie nieuwe slogan? “Make It Yours”?

Precies – aanvankelijk denk je misschien, wat betekent dat nou weer, maar die drie woorden zijn niet meer of minder dan waar wij als Cooler Master voor willen staan. En dat willen we ook uitdragen, dus vandaar een nieuw logo, een nieuwe huisstijl en een nieuwe slogan. Niet voor de vorm, maar om zowel ons als gebruikers erop te wijzen dat we een nieuw hoofdstuk in de geschiedenis van ons bedrijf zijn ingegaan.

Meer modulair

Het logo is inderdaad subtiel veranderd. Maar het gaat er toch vooral om wat de gebruikers hiervan gaan merken. Dus hoe zit het in de praktijk met de MasterCase en de modulaire producten?

Voor verkopers is het simpel: er zijn drie nu modellen. Dat worden er meer, er komt ook een MasterCase 7 en je kan er wel van uitgaan dat er nog meer ljinen komen, maar we willen niet meer tientallen variaties per model. Dus voor verkopers wordt het overzichtelijk.

En voor gebruikers?

Net zo: je koopt een basisversie, of de pro, of de maker-variant – en die pas je naar eigen believen aan. En zo gaat het ook met onze andere producten: we hebben een muis waarvan je de sensor kan aanpassen zodat hij altijd bij je speelstijl past, maar je kunt er ook verschillende covers overheen plaatsen, zodat hij goed op je hand aansluit. We hebben een hoofdtelefoon waarin je verschillende drivers kan plaatsen…

Dat is echt een concept dat ik nog niet eerder heb gezien. Hoe werkt dat?

De basis is een grote, over-ear hoofdtelefoon met actieve ruisonderdrukking, zodat je geen last hebt van omgevingsgeluid. Daarin kan je drivers plaatsen die zijn geoptimaliseerd voor gaming of voor muziek, maar er zijn ook diverse kwaliteitsklassen. Je hebt dus altijd de basisfunctionaliteit waarmee je ongestoord kunt gamen of muziek luisteren, maar je kunt het na aanschaf nog aanpassen, als je wensen veranderen of als je meer budget hebt. De drivers plaats je erin met een vergelijkbaar mechanisme als cameralenzen bij SLR-camera’s.

Ik ben heel benieuwd hoe de markt het gaat oppakken – wij kunnen in elk geval niet wachten op een test sample. Ik zag ook modulaire waterkoeling op Computex – gaan jullie de markt in voor custom waterkoeling?

Inderdaad, maar wel op een manier die aansluit bij onze filosofie: we willen proberen om het gemak van all-in-one producten te combineren met de kracht van custom oplossingen. Zo hebben we een gescheiden pomp en reservoir ontwikkeld, die je zowel samen als los kunt plaatsen. Ook hebben we een nieuw koelblok in ontwikkeling – je gaat er binnenkort meer van zien en over horen.

Toekomst

Ja, dat brengt me inderdaad op de vraag: wanneer gaan we al dit moois in de markt zien?

Het is de bedoeling om de eerste producten vanaf het derde kwartaal beschikbaar te hebben. De MasterCase zal er dan in elk geval in twee uitvoeringen zijn, de accessoires voor upgrades en aanpassingen komen iets later op de markt. Ook de nieuwe muis moet er dan zijn. De rest willen we in elk geval voor het einde van het jaar introduceren.

Aan wat voor prijzen moeten we dan denken? Het viel me op dat de MasterCase qua kwaliteit van een ander niveau is dan zeg een Elite-behuizing of zelfs de CM-lijn. Daar hangt vast een prijskaartje aan?

We willen geen producten meer ontwikkelen om een bepaald prijspunt te halen – dat hebben we de afgelopen jaren misschien wel te veel gedaan. We willen producten maken die voldoen aan de visie die we samen met onze gebruikers hebben ontwikkeld. Dat betekent inderdaad dat de MasterCase niet de goedkoopste behuizing wordt, maar ook niet de duurste. Je moet rekenen op zo’n 130 euro adviesprijs, dat zal nog wel wat lager uitvallen in de winkel.

En dat is dus voor het basismodel met ruimte voor twee 2,5” en twee 3,5” drives en een gesloten bovenzijde. Het is zo’n beetje de bovenkant van de mid-range. Uiteindelijk moet een test uitwijzen of het een goede investering is, het concept is in elk geval veelbelovend. Op de beurs kon je al zie hoeveel verschillende variaties er mogelijk zijn.

Ja, we wilden niet saai wat producten op een rijtje zetten, maar echt de praktijk laten zien van hoe veelzijdig je de MasterCase kan inzetten. We hebben allerlei creatieve mensen gevraagd om er hun ideale systeem mee te maken, en daar zijn zeer uiteenlopende oplossingen uit gekomen.

Inderdaad, het systeem voor Dave Cooper, een game developer, is compleet anders dan dat voor Lawrence Lee, een industrieel ontwerper. Het ophangsysteem voor harde schijven is ingenieus, moet ik zeggen.

Leuk dat je dat vindt! Daar is lang over nagedacht, want we wilden het niet alleen geschikt maken voor opslag. Uiteindelijk is het huidige systeem bedacht, dat we FreeForm noemen. Je kan er naast harde schijven en ssd’s ook fans, radiatoren en onderdelen voor custom waterkoeling aan bevestigen.

Ik zag een hoop goede ideeën in de nieuwe case, en moet eerlijk toegeven dat ik daar ook wel blij mee was, ik maakte me toch wat zorgen over Cooler Master de laatste tijd. De vraag is natuurlijk hoe de markt dit gaat oppakken, kan je ter afsluiting nog wat vertellen over wat we de komende tijd kunnen verwachten?

We blijven in elk geval in beweging! Nu we het concept bedacht hebben en de eerste producten er bijna zijn, moeten we onze verkoopkanalen gaan helpen om dit in de markt te zetten. Daarvoor hebben we een in-store display ontwikkeld, waar toekomstige klanten in een oogopslag het concept van de MasterCase kunnen zien…

Een soort van gereedschapsrek zag ik inderdaad, zo komt dat dus ook in de winkel?

Ja, maar puur ter illustratie voor de klant. In de winkel koopt die een behuizing, de verkoop van de onderdelen nemen wij voor onze rekening. We hebben immers al een online store voor onderdelen, die moet nu aangepast gaan worden aan de nieuwe producten. Dat gaan we de komende tijd ook doen. Verder gaan we door met de ontwikkeling van nieuwe producten en gaan die als het goed is stap voor stap beschikbaar komen. Voorlopig blijft het huidige assortiment ook nog beschikbaar, we gaan ook niet alles in de nieuwe vormgeving [de MasterCase heeft ook een nieuw verpakkingsdesign, red.] gieten. Het is een langer proces, maar we weten waar we naartoe willen. De MasterConcept is onze blauwdruk.

MasterCase in de praktijk

Op de stand van Cooler Master kregen we de MasterCase in de praktijk te zien. Tal van ‘makers’ waren aan de slag met hun specialisatie, allen met een eigen interpretatie en uitvoering van de nieuwe behuizing. Van game developer Dilun Ho en game designer Dave Cooper tot 3D printspecialist Kay-Yu Kamm en industrieel ontwerper Lawrence Lee, ze hebben alle een totaal andere invulling gegeven om hun ideale configuratie mogelijk te maken, maar wel met dezelfde basis. 

De stand van Cooler Master was hiermee een bijzondere plek op de beurs, tussen alle statische producten werd het product hier in de praktijk gebruikt en het moet gezegd, voor ons ging het zeker leven. Uiteindelijk moet een test uitwijzen hoe de MasterCase het doet, maar de koerswijziging van Cooler Master overtuigt vooralsnog.

0
*