Interview met Asus-VP Eric Chen: de toekomst van Asus

6 reacties
Inhoudsopgave
  1. 1. Inleiding
  2. 2. Ontwikkelingen op de laptopmarkt
  3. 3. Asus: van computerfabrikant naar AI-bedrijf?
  4. 4. Reacties

Inleiding

Wie de afgelopen dagen de Computex-beurs in Taipei bezocht, kon één stand bijna niet zijn ontgaan: die van Asus. Midden in de beurshal had de Taiwanese fabrikant een even forse als extravagante ruimte ingericht. Naast een meters hoge replica van de nieuwe Zenbook Pro konden bezoekers kennismaken met alle nieuwe apparatuur. In de schaduw van het evenement had Hardware.Info samen met andere Nederlandse media kort de gelegenheid om Eric Chen te bevragen. Als Corporate Vice President van Asus is hij verantwoordelijk voor veel van de nieuwe producten die het bedrijf dit jaar heeft geïntroduceerd.

Asus is al jaren een dominante speler in Taiwan. Het even buiten Taipei gevestigde bedrijf is al vijf jaar op rij het grootste techconcern van het Aziatische eiland. De techreus greep de thuiswedstrijd zodoende aan om zijn nieuwe producten te lanceren. In de stampvolle ballroom van het Humble House-hotel passeerden een zwik nieuwe laptops, nieuwe smart devices en randapparatuur als routers de revue.


Eric Chen. Bron: Asus.

Een paar uur na de presentatie zit de topman tevreden glimlachend in een kleine ruimte naast de grote zaal, terwijl werklui rondom druk bezig zijn de metalen stellages af te breken. "Ik ben trots op wat we hebben gepresenteerd", zegt Chen. "Innovatie zit in Asus’ DNA, maar dit jaar is dat nog sterker gebleken dan voorheen."

Schermen met extra schermpje

Chen wijst op de ScreenPad als voorbeeld van de vernieuwingen die het concern op deze Computex liet zien. Het zelfontwikkelde invoerapparaat maakt onderdeel uit van de nieuwe Zenbook Pro. In plaats van een traditionele touchpad zit in de palmsteun een 5,5 inch lcd verwerkt. Het scherm kan worden gebruikt voor het uitvoeren van kleine apps, om menu's van andere applicaties als Excel of Powerpoint op te tonen of als tweede schermpje, dat vensters en andere inhoud weergeeft.

De 'ScreenPad' op de Zenbook Pro

"ScreenPad is een krachtig hulpmiddel voor de professional, iets wat je productiviteit echt kan verhogen", aldus Chen. Nu nog is het invoerapparaat exclusief aanwezig op de luxe Zenbook Pro, maar daarin moet in de toekomst verandering komen. "We gaan deze feature geleidelijk aan uitrollen naar onze andere productlijnen. In ons lab hebben we al andere varianten ontwikkeld op de ScreenPad. Misschien zie je die op de CES volgend jaar. Ook op het vlak van de software, de UI, is er nog wel het een en ander te verbeteren. We willen er dus zeker verder op voortborduren."

Vooruitziende blik

De presentatie van Asus sloot af met een vooruitblik naar een laptop van de toekomst. 'Project Precog', zoals Asus het apparaat voorlopig heeft gedoopt, is een dual-screen convertible. Beide helften van het apparaat bevatten een scherm. Tijdens de presentatie werd live een prototype getoond. Na afloop kon de verzamelde pers verschillende apparaten van dichterbij bewonderen, al was er geen interactie mogelijk met het apparaat. Om de mogelijkheden te demonstreren, werd op beide schermen een filmpje vertoond.

Chen is stellig over de status van 'Project Precog'. "Dit is zeker niet alleen een concept. Ook de presentatie was wat mij betreft heel duidelijk: dit apparaat gaat in massaproductie in 2019. Het is een bestaand product, en om dat te bewijzen hebben we dan ook een werkend sample laten zien in onze presentatie."

Ontwikkelingen op de laptopmarkt

Chen gelooft dat er nog veel ruimte is voor innovatie op de laptopmarkt. Zelfs traditionele PC's zijn wat hem betreft lang niet uitontwikkeld. "Ik geloof dat de PC zal blijven voortbestaan, ook de desktop-pc. Ik heb het gecheckt voor de laatste tien jaar en de verkopen blijven stabiel. Mensen hebben mij gezegd: “De PC zal uitsterven”. Dat ben ik niet met ze eens."

Voor de komende jaren voorziet Chen meer verschillende formfactors waarin computers zullen uitkomen. Welke daarvan het grootste wordt, zal volgens de topman nog moeten blijken. "We hebben op dit moment allerlei technologische mogelijkheden/technologie klaarliggen die we kunnen gebruiken en implementeren in onze producten", zegt Chen. Die ontwikkeling zou weer kunnen resulteren in het verschijnen van apparaten met nieuwe formfactors.


'Project Precog'.

Chen: "Het punt is dat als je te vroeg komt, de technologie nog niet rijp is voor wat je wil gaan uitbrengen. Een voorbeeld wat ik zelf vaak gebruik, is de Apple iPad. Dat is uitgegroeid tot een succesvolle productlijn, maar vijfentwintig jaar geleden had Apple ook al een tablet, de Newton. Dat product faalde, doordat de techniek nog niet rijp was. Dus de timing is zeer belangrijk."

Chromebooks en ARM-cpu's

Google's Chrome OS is voor laptops op dit moment aan een opmars bezig. "Ik weet dat Chromebooks in de VS ondertussen erg groot zijn geworden", zegt Chen daarover. "Beginnend met het Verenigd Koninkrijk denk ik dat Europa als volgende aan de beurt is, als het op Chromebooks aankomt. Als Google dat goed blijft doorontwikkelen, denk ik dat Chromebooks hier echt een aanzienlijk marktaandeel kunnen verwerven."

Ondanks de lovende woorden van Chen, kondigde Asus op Computex louter Windows-machines aan. Bovendien heeft Google de reputatie zijn producten niet altijd lang te blijven ondersteunen. "We hebben juist twee weken geleden een meeting gehad met Google op hun hoofdkantoor in Mountain View", zegt Chen. "Daaruit maak ik op dat ze behoorlijk toegewijd zijn aan de verdere doorontwikkeling van Chrome OS."

Wordt de 'Wintel'-machine die sinds jaar en dag gemeengoed is - een combinatie van Microsoft Windows en Intel's processors - aan de ene kant bedreigd door Google's Chrome OS, aan de kant van de hardware staat Qualcomm klaar met een alternatief voor Intel-chips. De nieuwe chips gebaseerd op de ARM-architectuur moeten Intels jarenlange dominantie op processorvlak doorbreken. Binnenkort zouden de eerste laptops met een Qualcomm-chip het levenslicht gaan zien.

Chen wil nog geen voorspelling doen over de manier waarop de strijd tussen de verschillende chips zich gaat ontwikkelen. "Het product moet voldoen aan wat onze klanten ervan verwachten, dus als een apparaat met een ARM-chip dat doet, kunnen we die ook gebruiken. We zijn goede partners met alle processorfabrikanten, of het nu Qualcomm, Intel of AMD betreft. Op dit moment zijn er geen concrete aankondigingen die we kunnen doen op dat vlak."

Nieuwe materialen

De laptop van de toekomst wordt niet alleen gekenmerkt door nieuwe hardware of een andere formfactor. "Heb je gehoord van de bamboenotebook die we hebben ontwikkeld?", zegt Chen. "Asus is een bedrijf dat juist wil proberen, nieuwe innovaties wil maken. Niet alleen op het vlak van de hardware die we erin stoppen, maar ook op het vlak van de implementatie. Daartoe behoort dat we ook kijken naar andere materialen die we kunnen gebruiken voor de behuizing. Glas is bijvoorbeeld een mogelijkheid, maar ook carbonfiber. We waren het eerste bedrijf dat dat materiaal begon te gebruiken in onze systemen. Dat experimenteren willen we blijven doen."

Met de move naar nieuwe materialen is Asus niet uniek. Ook de concurrentie maakt inmiddels gebruik van materialen als carbonfiber en magnesium, om het systeem maar zo licht en zo stevig mogelijk te maken. Een andere trend die zich in de laptopmarkt afspeelt, is dat machines alsmaar dunner worden. Dat levert soms compromissen op. Maar al te vaak is het toetsenbord met zijn geringe travel het slachtoffer van de race naar de dunste machine, terwijl ook de hoeveelheid aansluitpoorten aan de zijkant er niet groter op is geworden.

Tussen dikte en features

Gevraagd naar de manier waarop Asus de balans kiest tussen een dunnere laptop en nuttige features, wijst Chen er allereerst op, dat een dunnere of kleinere machine ook voordelig is voor een eindgebruiker. "Met een kleinere bezel, een ‘zero edge’, zoals we het zelf noemen, kunnen we een hogere scherm/toestelratio bereiken. Je krijgt daardoor een 14 inch laptop in een 13 inch behuizing."

Wat betreft de balans tussen dikte en features, bijvoorbeeld op het vlak van keyboard travel, maken veel mensen volgens Chen een denkfout. "Mensen denken: “meer travel zal wel beter zijn om te typen”. Maar dat is niet altijd waar. Bovendien is een toetsenbord met korte travel misschien niet ideaal voor journalisten, maar we hebben niet maar één soort klant."

'Project Precog' heeft alleen nog een virtueel toetsenbord, geen fysiek exemplaar.

"Voor wat betreft Project Precog zijn we al helemaal een stap verder gegaan. Daarbij heeft het virtuele toetsenbord, dat op één van beide schermen wordt geprojecteerd, helemaal geen travel meer. We hebben binnen ons ontwerpteam dan ook de nodige gesprekken gevoerd over deze beslissing. “Zullen mensen dit wel accepteren bij de aanschaf van hun nieuwe systeem?” Uitkomst van die discussies was, dat we denken dat mensen dat inderdaad oké zouden vinden. Kijk naar de smartphone: daarop zit ook een virtueel toetsenbord, maar die wordt ook veel en vaak gebruikt om op te typen."

"Bovendien zijn we voor dit product sterk bezig geweest met de mogelijkheden van AI", zegt Chen. "Stel nu dat het toetsenbord je middels AI kan helpen om je efficiënter te typen? Dat de machine kan leren hoe je typt om de positie van het toetsenbord aan te passen. En fouten die je maakt automatisch te verbeteren. Dan kun je sneller typen op het virtuele toetsenbord, dan op een traditioneel exemplaar."

Asus: van computerfabrikant naar AI-bedrijf?

AI is niet alleen een sleutelwoord voor Project Precog. Het bedrijf legde in zijn presentatie op allerlei manieren de nadruk op de manieren waarop AI de ervaring van gebruikers moet verbeteren. Ook de smartphones en smartwatches die het bedrijf de laatste tijd introduceerde, bevatten volgens Chen een vorm van AI-technologie die met de gebruiker zou kunnen meedenken.

"AI is nu al een belangrijk topic binnen Asus", zegt Chen. "Dat wil zeggen: niet alleen in onze producten, maar ook de rest van onze bedrijfsvoering. We bouwen op dit moment aan een nieuw hoofdkantoor. Van wat ik daarvan heb gehoord, zal AI ook in dat gebouw een belangrijke rol spelen. Werknemers hebben zelfs geen smartcards meer nodig."

"We zijn ons op dit moment aan het voorbereiden op de sprong in ontwikkelingen op het vlak van AI. In Singapore hebben we een AI Lab geopend. We willen daar world class AI-engineers hebben werken, om technologie te ontwikkelen die we in ons productportfolio nuttig kunnen gebruiken."

Parallel aan de beweging in de richting van AI staat ook de verbreding van Asus als bedrijf. Dat moet ervoor zorgen dat Asus, vanouds maker van pc-componenten, beter weerbaar is tegen de snelle veranderingen die de techwereld doormaakt. "70 tot 80 procent van onze inkomsten komt nu nog uit onze bedrijfstak die zich bezighoudt met het produceren van pc’s en componenten", zegt Chen. "Maar in de komende jaren zal het belang van die tak afnemen. Niet omdat die tak zal krimpen. Maar omdat we ons productaanbod diverser gaan maken. Niet alleen produceren we nu pc’s en gaming producten, maar we hebben ook een roboticadivisie, een IoT-onderdeel en een bedrijfstak die zich bezighoudt met gezondheidsoplossingen."

Chen: "Ons bedrijf wordt nog vooral met computers geassocieerd, nietwaar? Om de vergelijking met Apple weer even op te zoeken: dat bedrijf heette ooit Apple Computer. Nu niet meer, wat de veranderde rol van het bedrijf aangeeft. Hetzelfde staat Asus te gebeuren. Niet meer Asustek Computer Inc. (zoals het bedrijf officieel nog steeds heet -red), maar Asus Inc."

Meer dan hardware alleen

Asus wil volgens Chen niet meer puur een hardwaremaker zijn. Met zijn eigen AI-toepassingen en software probeert het bedrijf meerwaarde te creëren voor zijn gebruikers. Zo nodigt het bedrijf voor zijn nieuwe ScreenPad meteen ontwikkelaars uit, door een SDK beschikbaar te stellen. Op die manier moet er binnenkort een ecosysteem van apps beschikbaar zijn, wat het invoerapparaat meer nut kan geven.

Ook op gebied van de merknaam wil Asus stappen zetten. "Kijk bijvoorbeeld naar wat we hebben gedaan op het vlak van gaming in de afgelopen drie jaar", zegt Chen. "We bouwen niet alleen computers die krachtig genoeg zijn om op te gamen. Maar we bouwen er ook iets breders omheen. We sponsoren gametoernooien en hebben ondertussen al twee pro-gaming teams overgenomen, een in China en een in Spanje."

Van 'hoe' naar 'waarom'

Een van de manieren waarop Asus volgens Chen moet gaan veranderen, is de manier waarop het bedrijf nieuwe producten ontwikkelt. "We zijn een zeer technisch georiënteerd bedrijf. Meer dan 50 procent van ons personeelsbestand bestaat uit technici in research and development-functies. Dat is enerzijds goed, maar aan de andere kant moeten we bij alles wat we doen ook gaan afvragen: waarom en waarvoor doen we het eigenlijk?" Voorheen vroegen we ons altijd allereerst af wat we gingen doen. Dus we proberen dat denkproces nu om te draaien. We zijn daardoor voorzichtiger geworden voordat we aan iets beginnen."

Chen: "We blijven experimenteren, maar startende vanuit de visie van de eindgebruiker. Dus we beginnen voortaan met de vraag "Waarom?" in plaats van "Hoe", zodat we zeker weten dat we iets maken wat onze eindgebruikers ook daadwerkelijk op zitten te wachten. Technologie om je te helpen."

0
*