20 jaar Hardware.Info in vogelvlucht

49 reacties
Inhoudsopgave
  1. 1. Inleiding
  2. 2. Het veelbewogen jaar 2000
  3. 3. Gestage groei
  4. 4. Uitdagingen en kansen
  5. 5. De vlucht naar voren
  6. 6. Reacties

Inleiding

Time flies when you’re having fun, zoals men in het Engels pleegt te zeggen. Dat geldt zeker voor ons bij Hardware.Info, want dit jaar vieren we de 20e verjaardag van ons bedrijf. Een klein overzicht, met processorontwikkelingen als baken!

 

PC-Privé, Windows 95, Internet Explorer

De geschiedenis van Hardware.Info is niet los te zien van de doorbraak van de desktop-pc voor thuisgebruikers, die weer sterk samenhangt met de opkomst van het internet, wat uiteraard onze thuisbasis is. Waar tot medio jaren ’90 een pc thuis vooral iets was voor IT’ers of mensen met een kantoor aan huis, bracht een aantal ontwikkelingen daarin verandering. In augustus 1995 introduceerde Microsoft Windows 95, de eerste Windows-versie voor consumenten waarbij besturingssysteem en grafische interface onlosmakelijk met elkaar verbonden waren. Een grote stap vooruit qua gebruiksvriendelijkheid en dus toegankelijkheid.

Een jaar later begon Microsoft zijn OS te voorzien van de Internet Explorer browser, waarmee het in 1993 gecreëerde ‘world wide web’ binnen bereik kwam van eindgebruikers zonder technische achtergrond. Weer een jaar later, in 1997, besloot de Nederlandse overheid het gebruik van computers thuis en het prille internet te stimuleren met de pc-privé-regeling, die het fiscaal heel aantrekkelijk maakte voor bedrijven om voor werknemers een computer met een waarde tot 5000 gulden (later 2269 euro) aan te schaffen, die zij thuis konden gebruiken. Daarmee nam het pc-bezit in Nederland een enorme vlucht: jaarlijks maakten gemiddeld zo’n 400.000 werknemers gebruik van deze regeling, tot deze werd afgeschaft in september 2004.           


Een desktop anno 1995

Wat heeft dat met Hardware.Info te maken? Welnu, de enorme toename van pc-gebruikers betekende dat er ook opeens veel meer mensen waren die zich wilden informeren over hun nieuwe apparaat. Dat had tot gevolg dat een aantal bestaande tijdschriften voor computerliefhebbers deze potentiële grote nieuwe doelgroep wilde aanspreken door de eigen artikelen wat laagdrempeliger en praktischer te maken. Dat ging uiteraard ten koste van de diepgang en het technisch niveau, en een paar schrijvers voor een van die publicaties waren daarover weinig enthousiast.

Hardwareinfo.net

Eén van hen was Koen Crijns, die in 1997 werkend bij lokale computerwinkel De Regenboog op het idee was gekomen om klanten van informatie te voorzien op basis van eigen testjes met benchmarks als Final Reality en Winbench – en wat later om die informatie te publiceren op een eigen website, het op 15 april 1999 geregistreerde en gelanceerde www.hardwareinfo.net.

Hoewel niet alle bedrijven meteen bereid waren om producten voor tests op te sturen, waren er genoeg die dat wel wilden doen. In de begintijd van Hardware.Info werden tal van relaties gelegd die tot de dag van vandaag voortduren. Zoals met AMD: de review van de Athlon (K7) was een van de weinige Nederlandstalige in 1999. Ook op dat moment nog relatief jonge Taiwanese bedrijven als Asus, Gigabyte en MSI stonden open voor samenwerking, naast vele andere moederbordfabrikanten die inmiddels van de markt zijn verdwenen. Het was sowieso een tijd met een weelde van aanbieders in tal van productgroepen: in deze tijd kon Koen nog reviews schrijven van videokaarten op basis van 3D-chips van vijf verschillende fabrikanten (3dfx, ATI, Matrox, Nvidia en S3). Al snel werd hij dan ook benaderd om als freelance hardwareredacteur bij te dragen aan Computer!Totaal, waar hij kennismaakte met Eric van Ballegoie, videokaartexpert en eigenaar van het fameuze FastGraphics.com, en met technisch duizendpoot Frank Everaardt. Het duurde niet lang eer dit driemanschap verantwoordelijk was voor alle componenttests en –publicaties van deze uitgave.


Hardware.Info door de jaren heen, van versie 1 tot en met versie 6.

Het veelbewogen jaar 2000

Het aantal producten om te testen was al snel meer dan Koen alleen kon verwerken, maar met hulp van de vriendenkring – van wie velen als studenten aan de TU in Eindhoven techniek in de vingers hadden – ontstond al snel een heel team van betrokkenen, die tests ontwierpen en hiermee producten aan de tand voelden, terwijl tegelijk zich online een community vormde op het op Ultimate Bulletin Board software draaiende forum van de site.


De eerste 1 GHz processor

Het jaar 2000 is het jaar van de eerste 1 GHz-processor (AMD won de race), van de Nvidia GeForce GTX en MX-videokaarten, van de Pentium 4 met zijn Netburst-architectuur en van de laatste videokaarten van 3dfx, de Voodoo 5-serie. Het is ook het jaar dat Hardware.Info de leegstaande bovenverdieping van de TD van De Regenboog in Maastricht mocht betrekken, en het jaar dat Computer!Totaal van koers wijzigt om met meer praktische informatie de groeiende nieuwe doelgroep aan te spreken. Datzelfde jaar treffen Koen en Frank elkaar voor het eerst in persoon in een taxi op weg naar een persconferentie van Gigabyte over nieuwe AMD Athlon moederborden, en gaat de tweede versie van Hardwareinfo.net de lucht in, een project waarbij Koen en Frank al nauw samenwerken. Ook voor het eerst dit jaar is de stand van Hardware.Info op de bekende HCC-beurs, waar koopjesliefhebbers op zoek gingen naar hardware in de tijd vóór prijsvergelijkers en online shopping.


Het eerste Hardware.Info testlab in Maastricht

Minus ‘.net’, plus ‘.info’

Een paar maanden later, in maart van 2001, wordt Hardware.Info een BV en niet veel later haakt ook Eric aan als medeoprichter en -eigenaar. (Uw redacteur van dienst, op zoek naar hulp bij het gelijktijdig aansturen van twee beeldschermen, registreert zijn account op het forum van de site op 2 juli 2001, overigens zonder te beseffen hoe pril deze publicatie überhaupt was.)

Hetzelfde jaar komen .info-domeinen beschikbaar, en bedrijven met ‘info’ in de naam hebben voorrang – 31 juli 2001 is www.hardware.info een feit. Destijds een buitenkansje, zij het tegenwoordig met het onbedoelde bijeffect dat men soms denkt dat het ‘info’ geen onderdeel van de bedrijfsnaam is.      

De timing van de oprichting van Hardware.Info mag dan logisch zijn, heel gunstig was deze niet: rond de eeuwwisseling knapt de dotcom-bubbel en lijkt het vooruitzicht van geld verdienen met een website verder weg dan ooit. Adverteerders geloven nog heilig in papier; Hardware.Info Magazine begint als een uit nood geboren samenwerking met HUB Uitgevers. 28 maart 2002 ligt de eerste editie in de winkel, met nog twee edities later dat jaar – overigens ook het jaar van de eerste 3 GHz-processor en de introductie van HyperThreading, beide wapenfeiten van Intel. Sinds 2003 – het jaar waarin AMD de eerste x64 processor Athlon 64 FX introduceert – verschijnt het magazine zes keer per jaar. Hetzelfde jaar verhuist het Hardware.Info testlab naar Voorburg, waar het tot eind 2016 zal blijven.


Hardware.Info's voormalige kantoor in Voorburg

Ook in dat jaar gaat het Hardware.Info 3.0 project van start, waarbij de website op basis van een database in plaats van met afzonderlijke html-pagina’s moet gaan werken. Een monsterproject, dat uiteindelijk pas begin 2006 wordt voltooid; de Hardware.Info Prijsvergelijker volgt iets later. Een jaar eerder, in mei 2005, introduceerden AMD en Intel vrijwel gelijktijdig dual-core processors, de Athlon X2 en de Intel Pentium Extreme Edition (ook wel: Emergency Edition) 840 – het effectieve einde van het Pentium 4-tijdperk. Het is het hoogtepunt van AMD’s dominantie, die tot uiting komt in de overname van videokaartfabrikant ATI in juli van dat jaar. Diezelfde maand begint Intel aan zijn comeback met de introductie van de Core-architectuur; de eerste quad-core processors volgen voor het einde van 2006. Aardig detail: in november van dat jaar vergapen we ons in een artikel aan de maar liefst 8 rekenkernen van de Ultrasparc T1 processors van Sun.

Hardware.Info organiseerde in 2005 en 2006 nog de Hardware.Info Dagen, goed bezocht, maar helaas niet bestendig – het enthousiasme van de bezoekers blijkt wel uit het feit dat we nog steeds af en toe de vraag krijgen wanneer we weer ‘HWI Dagen’ gaan doen…


De eerste 3 GHz processor

Gestage groei

Een van de zaken die in deze tijd (naast de advertenties op blad en, langzaam maar zeker toenemend, online) de schoorsteen van Hardware.Info rokend houdt, is het produceren van artikelen voor tal van Nederlandse computertijdschriften. De samenwerking met HUB Uitgevers is geen toevallige, de HWI’ers leveren tests voor publicaties als PC Consument, PC Active en PC Plus, en na de overname van Computer!Totaal en PCM ook voor die tijdschriften. Ook andere uitgaves maken dankbaar gebruik van de combinatie van technisch inhoudelijke kennis en het vermogen die min of meer in volzinnen aan het papier toe te kunnen vertrouwen.

Begin 2007 staan dan ook na de nodige woelige jaren alle seinen voor het bedrijf op groen, en kan versterking van het team worden gezocht. Bovengetekende start in mei van dat jaar, aanvankelijk als parttimer met de gedachte nog een studie af te ronden, maar al vrij snel fulltime en volledig gericht op het redacteurschap. Het is ook het jaar dat Hardware.Info TV van start gaat, na een eerste pilot eind 2006. Geïnspireerd door Vraag & Beantwoord van de VARA en De Nationale Autoshow van BNR praten twee redacteurs elkaar en de kijker bij over het onderwerp van de dag – aanvankelijk in een langere aflevering met meerdere onderwerpen een keer in de week, later met kortere video’s drie keer in de week.


Hardware.Info TV in de begindagen

In deze periode groeit Hardware.Info gestaag. In 2009 nemen we, nadat we tot dusver voor de ontwikkeling van de website gebruikmaakten van een leger goedwillende en deskundige vrijwilligers en freelancers, een eigen programmeur in dienst: de onvolprezen Karel Souffriau. Wat later dat jaar volgt een tweede redacteur, Edwin, die na een onderzoeksstage bij het bedrijf aanblijft. Hardware.Info biedt dan al de nodige jaren zeer populaire stageplaatsen in het testlab voor studenten van diverse opleidingen. In 2009 doen stagiairs ook een andere belangrijke bijdrage aan de site: na een uitgebreid (stage)onderzoek helpen zij mee om een nieuw ontwerp en layout voor Hardware.Info te maken. Hardware.Info 4.0 ziet in augustus van 2010 het licht, de meest radicale redesign tot dat moment. Hoewel de site sindsdien nog flink is aangepast, stamt veel van de designtaal van de huidige 6.x versie nog altijd van die versie af. Vroegen we ons in 2009 nog af of je moest wachten met een ssd kopen of niet, in 2010 publiceren we onze eerste vergelijkingstest met zeven deelnemers.

Ook het testlab groeit flink door. Inmiddels zijn er twee vaste testcoördinatoren in dienst, Jacob Jan en Joost, en het aantal geteste producten neemt elk jaar toe. Waar Hardware.Info ooit begon met moederborden en videokaarten, worden dat steeds meer productcategorieën. Zo testen we meer dan 150 notebooks in 2010 – naast de eerste tablet, dit is immers het jaar van de introductie van de Apple iPad.

Op processorvlak staat 2010 in het teken van de dominantie van Intel, gekenmerkt door de ijzeren ‘tick-tock’ regelmaat waarmee het afwisselend een nieuwe architectuur en een nieuw productieprocedé introduceert. Het is tot begin 2011 wachten op Sandy Bridge, maar die tweede generatie Core i-processors is de laatste grote verbetering die het bedrijf weet te realiseren – maar op dat moment weten we dat nog niet, en kunnen we alleen maar onder de indruk zijn van de enorme sprong voorwaarts in rekenkracht die met processors als de i7-2600K beschikbaar komt. Iets later dit jaar komt Sander Almekinders het redactieteam versterken; Edwin neemt niet lang daarna afscheid voor een heel andere carrière.


Intel Sandy Bridge, één van de populairste processor generaties in de geschiedenis van Hardware.Info

Uitdagingen en kansen

Waar de groei zowel qua geteste producten als qua bereik van de site nog toenemen in het begin van het tweede decennium van deze eeuw, bieden de erop volgende jaren ook de nodige uitdagingen. Sinds de introductie van de iPhone in 2007 en de vele alternatieven op basis van Android daarna, verschuift het internetverkeer langzaam maar zeer zeker naar mobiele apparaten. De sterke groei die we tussen 2007 en 2010 zagen vlakt af, maar zet nog wel door.

Kansen zijn er ook. Tussen pakweg 2009 en 2013 zijn mediaspelers populair als goedkoop alternatief voor een home theater pc, en Hardware.Info TV komt voor diverse van deze apparaten beschikbaar. Belangrijker is de opkomst van ‘smart tv’: de tv-fabrikanten zetten hierop in (na een kortstondige flirt met 3D) om de platte tv-hausse gaande te houden, die sinds halverwege de jaren ‘0 gaande is. Met internettoegang wordt het ook mogelijk om Hardware.Info TV op de ‘echte’ tv te bekijken, met apps voor onder andere Philips, Sharp en Samsung. De nieuwe studio-inrichting van begin 2011 inrichten is helemaal klaar voor het potentieel grotere publiek.

In processorland weert AMD zich nog met Phenom II, maar in oktober van 2011 blijkt het de plank compleet misgeslagen te hebben met de nieuwe Bulldozer-architectuur. Acht cores of niet, de processors kunnen de concurrentie met de in januari van dat jaar geïntroduceerde Sandy Bridge cpu's van Intel niet aan. In 2012 komt Intel met Ivy Bridge, en de Vishera-opvolgers van AMD delven wederom het onderspit. Met Haswell in 2013 wordt ligt 4 GHz in het verschiet, en moet AMD zich richten op instapprocessors en videokaarten. Dat laatste doet het overigens zeer verdienstelijk: eind 2011 introduceert het met de Radeon HD 7970 de Graphics Core Next-architectuur, die tot minder dan een week geleden de basis vormde voor de videokaarten van het bedrijf.


AMD's Phenom II en Intels Haswell

De echte uitdagingen voor Hardware.Info dienen zich aan in 2013, wanneer vrij onverwachts en kort na elkaar zowel HUB Uitgevers als de partij die advertenties via mediabureaus inboekte failliet gaan. Van beide hebben we een niet geringe som te goed, het grootste deel waarvan nooit zal worden ingelost. Ondanks de financiële tegenslag kiezen we voor de vlucht naar voren: het magazine (waarvan de titel eigendom was van HUB) nemen we over, inclusief het abonneebestand, om zelf de uitgave te gaan verzorgen. Het is een risico, maar pakt goed uit: het tijdschrift doet het beter dan ooit tevoren. Dat geldt ook voor Hardware.Info blijkt na een jaar – al draaien alle werknemers overuren om voldoende inkomsten te genereren. In 2014 vieren we ons 15-jarig bestaan met een uitgebreide terugblik op de website en een twee maanden durende reeks weggeefacties. Intel komt ein-de-lijk, twee jaar na AMD, met 8-core processors met de introductie van de high-end Haswell-E cpu’s. De eerste problemen met het tick-tock model dienen zich ook aan: de 14 nanometer Broadwell-chips komen vertraagd op de markt en bereiken nooit de mainstream desktop.



Hardware.Info Magazine wordt na het faillissement van HUB Uitgevers in 2013 in eigen beheer uitgegeven.

Dichter bij huis dient zich een nieuwe tegenslag aan in het voorjaar van 2015, wanneer Frank Everaardt een zeer ernstig ongeluk in huis heeft. Tot opluchting van iedereen bij Hardware.Info herstelt hij sneller en voorspoediger dan we durfden hopen, maar zonder deze spin in het web die jarenlang heeft zorg gedragen voor de dagelijkse bedrijfsvoering, moeten de andere collega’s in de zesde versnelling om de vele zaken die Frank tot zijn verantwoordelijkheden rekende, over te nemen. Processen die al in gang waren gezet om het bedrijf verder te professionaliseren worden versneld; Koen, die zich al meer was gaan richten op het ontwikkelen van de site, neemt de dagelijkse leiding over en heeft nog maar beperkt tijd om te schrijven. Ook Hardware.Info TV moet tijdelijk op een lager pitje: slechts één uitzending in de week. In september 2015 nemen we een nieuwe collega aan, die zich gaat ontfermen over componentreviews.

Die lijkt met de neus in de boter te vallen, want AMD kondigt dat jaar aan met de Zen-architectuur bezig te zijn, die 40% IPC-verbetering moet brengen. Het zal echter nog tot medio 2017 duren, voordat we kunnen vaststellen dat die belofte inderdaad zowaar wordt waargemaakt. Tot die tijd perst Intel met incrementele verbeteringen elk jaar weer een paar honderd megahertzen meer uit achtereenvolgens Skylake, Kaby Lake en Coffee Lake.

De vlucht naar voren

In de loop van 2016 brengt niet alleen Nvidia een langverwachte stap vooruit op het gebied van videokaarten met de GTX 1000-serie; ook raken de oorspronkelijke oprichters en aandeelhouders van Hardware.Info, Frank, Koen en Eric, in gesprek met de toenmalig directeur van het Techcluster van de Online Services tak van de Persgroep, Fréderique van de Poll. Hoewel aanvankelijk vrijblijvend en met het oog op samenwerking, blijkt al snel dat er belangstelling is voor een overname. Hardware.Info met zijn testlab, zeer grote aantal geteste producten per jaar en focus op producttests zou een mooie aanvulling zijn op het meer nieuwsgeoriënteerde, bredere Tweakers – een site die in praktisch hetzelfde jaar is opgericht als Hardware.Info, maar zich in een andere richting heeft ontwikkeld en een enorme community van verstokte gebruikers om zich heen heeft verzameld.        

De beide partijen komen in de loop van 2016 tot een vergelijk, en in september is de overname een feit. Op een heuglijke dinsdag worden alle werknemers op de hoogte gesteld, inclusief de mededeling dat met de overname ook een verhuizing is gemoeid. Vanaf 2017 bevinden het Hardware.Info testlab en burelen zich in Amsterdam-Noord aan de NDSM-werf – een verhuizing waarbij we helaas afscheid moeten nemen van twee medewerkers, onder wie inmiddels senior redacteur Sander.


Het kantoor van De Persgroep Online Services en daarmee het nieuwe Hardware.Info HQ op de NDSM Werf in Amsterdam

Deze stap heeft meer gevolgen: zo stoppen we de activiteiten voor andere publicaties, uitgezonderd een klein aantal partners aan wie we testresultaten leveren. Onder de grote paraplu van de Persgroep kunnen we weer meer investeren in de eigen producties en website. Het eerste jaar verloopt woelig, met de nodige noodzaak tot gewenning – een hectisch hardwarejaar bovendien, met de komst van de eerste generatie AMD Ryzen-processors en een ongekend tegenoffensief van Intel met Skylake-X en de high-core-count cpu’s, waarmee de gigahertz-oorlog van weleer verandert in een strijd om wie de meeste rekenkernen heeft. 2017 is ook het jaar waarin VR een renaissance (of in elk geval een bubbel) beleeft, en waarin de cryptocoin mining hype losbarst – met onbetaalbaar dure en schaars verkrijgbare videokaarten tot gevolg. Die duurt voort tot tegen het einde van 2018, wanneer de schaarste van gpu’s kan worden ingewisseld voor een van cpu’s: Intel beleeft capaciteitsproblemen en heeft grote moeite om zijn 10 nanometer procedé in productie te nemen. Het zal tot medio 2019 duren eer het bedrijf de hierop gebaseerde Ice Lake processors kan aankondigen, vooralsnog louter voor laptops. AMD zet tegelijkertijd een enorme stap vooruit met de tweede generatie Zen-architectuur, die het eind mei 2019 aankondigt. Onze review van 7 juli laat zien dat het bedrijf zijn belofte heeft geingelost.

Hardware.Info beleeft ondertussen de nodige wijzigingen in het redactieteam: David de Jong komt ons versterken in februari, Reinoud Dik volgt in juli – en in februari 2018 verwelkomen we Friso Weijers. Frank Everaardt gaat dat jaar een andere rol in de organisatie vervullen, als strategic relationship manager focust hij op het contact met de vele partijen in de markt waarmee we sinds jaar en dag samenwerken, en met de bedrijven waarmee we dat nog niet doen. Met de komst van Tomas Hochstenbach als vaste redacteur – hij was al vele jaren als freelancer voor Hardware.Info actief – is per 1 juli 2019 de redactie weer voltallig. Ondanks het verlies van Jacob Jan bij het testlab - die elders een nieuwe uitdaging aangaat - is de bezetting door de komst van Felicio Kerssenberg, Marc van Lom en Niels van der Waa hoger dan ooit. En ook Karel heeft inmiddels in de vorm van Bryan van Delft een collega-developer gekregen. Wij kijken uit naar de volgende 20 jaar, en hopen jou nog lange tijd als lezer en bezoeker te voorzien van de beste informatie over de nieuwste producten en technologieën!

0
*